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Científicos desarrollan producción sustentable de alga chilena de alto consumo en Asia


La chicoria de mar, un alga roja endémica que se encuentra a lo largo de nuestra costa, es popularmente utilizada en países asiáticos en recetas culinarias y reconocida como un alimento saludable. Hoy investigadores chilenos usan la biotecnología para desarrollar el cultivo exitoso de esta especie, sin afectar al ecosistema marino.

Los chilenos no la comen, pero los asiáticos especialmente los japoneses, la disfrutan al máximo. Se trata de Chondracanthus chamissoi, también conocida como chicoria de mar, un alga nativa que crece sólo en la zona litoral de Chile y Perú, y que tiene un gran potencial económico ya que el gigante asiático es el segundo país con mayor consumo de algas por persona en el mundo.

“La extracción de esta especie es reconocida por ser una fuente temporal de ingresos (sólo en primavera) para comunidades costeras de la III, IV y VIII regiones, pero actualmente no existen cultivos comerciales de la especie”, explica el doctor Cristian Bulboa, Director de Ingeniería en Acuicultura de la U. Andrés Bello e investigador del proyecto Fondef que realiza en conjunto con el doctor Juan Macchiavello, profesor de la U. Católica del Norte.

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De color rojo intenso, la chicoria de mar ha sido tradicionalmente usada como materia prima para carragenanos usados en la elaboración de alimentos, como agente gelificante y emulsionante, entre otros productos. Pero los asiáticos la incluyen en su dieta diaria y la consideran un alimento altamente nutritivo, siendo bajo en grasas y rico en vitaminas y proteínas vegetales. De hecho, se estima que los japoneses consumen tres gramos diarios de este alimento distribuidos en desayunos, almuerzos y snacks.

Sus crecientes usos, revelan un incremento en la demanda del recurso para los próximos años, ya que además los precios son atractivos. Pero a pesar del interés de los mercados, existe un alto estándar de calidad que exige algas libres de impurezas, con formas definidas de color y tamaño.

De acuerdo a lo que explica el científico de la Unab, obtener algas con esas características a partir de la extracción de praderas naturales no es posible, ya que existe un alto riesgo de la contaminación de cultivos. Por eso desarrollaron un modelo controlado de reproducción de chicoria que se puede usar durante todo el año.

Cultivo de esporas

Para reproducir la chicoria, los expertos realizan el cultivo de esporas, utilizando la vía sexuada de la especie, la cual permite controlar la calidad y cantidad de la producción. Los investigadores, además,  están recientemente utilizando “Discos de Fijación Secundaria (DFS)” que desarrollan el cuerpo vegetal de esta especie como una estrategia alternativa para el cultivo de la chicorea. Esto da origen a altas de rápido crecimiento que forman estructuras resistentes y capaces de sobrevivir de la planta madre que la originó, generando nuevos ápices que se desarrollan en plantas adultas.

“Así logramos producir chicoria en grandes cantidades sin tocar la población natural de chicorea, por lo que logramos de esta manera una producción sustentable. Esto considerando que esta especie ha sido sobreexplotada especialmente en la III y IV región, ocasionando serios problemas en la recuperación del recurso”, comenta el académico de la U. Andrés Bello. La alga roja tiene un período de engorda de dos a tres meses en laboratorio y luego pasa a piscinas marinas por otros tres meses más, cumpliendo un período de producción de seis meses.

Jimena Araya
jimenaaraya@unab.cl

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