Mayor población de nutria marina habita zona de proyectos termoeléctricos


Los chungungos, uno de los dos mamíferos en el mundo adaptados 100% a la vida marina, están en peligro de extinción y su hábitat reducido principalmente al litoral rocoso del norte de Chile. Estudios indican que el aumento de temperatura y contaminación de las aguas podría afectar seriamente su sobrevivencia.

Son pequeñas nutrias marinas que merodean nerviosamente las rocas del litoral chileno. Se trata de los chungungos, una especie de eslabón perdido de la fauna terrestre, ya que sería el último mamífero adaptado evolutivamente a la vida marina. Normalmente vive entre su guarida en las rocas y su hábitat natural de alimentación: el agua. Pertenece a una especie escasa en el mundo y única en Chile que tiene serios problemas de conservación.

Para tener más información con respecto a su real condición en Chile, distribución geográfica y comportamiento, científicos expertos en conservación de la Universidad Andrés Bello, realizaron por más de dos años una serie de estudios en terreno. Los investigadores trabajaron en un método de rastreo, en la dieta de los chungungos y en los peligros que enfrenta la especie para su conservación. Para esto elaboraron una técnica que permite evaluar la densidad de individuos en la costa rocosa a lo largo de Chile.

Uno de los hallazgos más relevante de la investigación fue identificar las zonas donde habitan la mayor población de esta nutria marina en peligro de extinción. La IV región y específicamente la zona que comprende Punta Teatinos (al norte de la Serena) y Punta Cachos. Lugares emblemáticos porque hoy constituyen espacios requeridos para la construcción de proyectos termoeléctricos.  La presencia de esta nutria es casi nula entre la VI y VII región, lugares que antiguamente si estaba poblados por esta especie.

Diversidad genética

“Nuestros resultados muestran la importancia que tiene para la conservación de la especie en Chile continental, la IV región. En especial, el norte chico, incluyendo Isla Dama y Punta de Choros, donde encontramos la mayor diversidad genética de la especie, lo que coincide con el área de mayor concurrencia de chungungos”, comenta  Gonzalo Medina, Director del Doctorado de Medicina de la Conservación de la U. Andrés Bello.

La construcción de una termoeléctrica, advierte el experto, es peligroso para este ecosistema que tiene una biodiversidad marina muy alta, por eso la presencia de esta escasa nutria marina en ese lugar. “El impacto no sería por la contaminación y el aumento de la temperatura que sería letal en estos animales, sino también por la perturbación que implica construir una central de estas magnitudes. En términos de presencia de personas, presencia de perros, maquinaria, etc. Los chungungos dejarían de reproducirse o migraría a zonas con menos disponibilidad de alimentos”.

Los científicos observaron además que los chugungos pasan el 80% del tiempo fuera del agua, entre las galerías de piedra del litoral rocoso, ya que no ocupan las playas de arena para movilizarse. Su dieta se compone principalmente de peces y crustáceos, y la forma en que obtiene su alimento es sumergiéndose hacia el fondo marino, no en el cuerpo de agua, para cazar especies más lentas, ventónicas (pulpos) y fáciles de capturar.

Los chungungos dependen mucho de su pelaje, cuenta Medina, ya que forma una especie de “felpa” (que contiene 160 mil pelos por centímetro cuadrado) protectora que los ayuda a permanecer en el ambiente marino. “Al estar solo 20% del tiempo en el agua, nos habla de que probablemente presenta problemas de termorregulación. Es decir, cualquier perturbación en su hábitat (ya sea contaminación o presencia humana) podría impactar en la sobrevivencia de la especie.

“Hemos podido, además, determinar que se reproduce todo el año, debido principalmente a su distribución geográfica a lo largo de todo Chile y sur del Perú. Además, son territoriales  formando grupos de hembras y machos por separado”, dice Gonzalo Medina.

Actualmente uno de los principales depredadores del chungungo es el perro doméstico (que le trasmite enfermedades) y las principales amenazas, el acceso humano al litoral rocoso y la contaminación de las aguas.

Mirada Sustentable

 

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